Histoire de la construction de la Tour Eiffel

En vérité, elle aurait dû être démolie 20 ans après la fin de sa construction – après tout, la Tour Eiffel n’était pas un monument, mais un bâtiment moderne sans fonction, érigée pour l’Exposition universelle de 1889. Mais la tour, alors décriée comme étant une “construction diabolique”, est restée.

Depuis plus de 125 ans, elle est le symbole de la capitale française. Pourquoi la Tour Eiffel a-t-elle été préservée, pourquoi tant d’artistes ont protesté lors de sa construction et comment on lui a finalement donné une fonction ?

 

Une tour pour l’exposition universelle

Pour le centenaire de la Révolution française de 1789, la France a voulu marquer le coup à la fin du XIXe siècle. Il fallait quelque chose de grand et de puissant. En 1884, le président français a décidé d’organiser une exposition mondiale – c’était la quatrième exposition mondiale à Paris depuis la première à Londres en 1851.

Un événement d’une telle ampleur nécessitait des projets sensationnels. La vision de la plus haute tour de la terre, haute de 300 mètres – une telle chose n’existait pas à l’époque.

Ce projet a été confié à l’entrepreneur Gustave Eiffel (1832-1923). Ingénieur de formation, il avait fait des études d’ingénieur à l’École des Arts et Manufactures de Paris, avec une spécialisation en chimie. Après avoir obtenu son diplôme, il a rejoint une usine sidérurgique, qui a ensuite été reprise par une grande compagnie ferroviaire.

Plus tard, il a fondé sa propre entreprise de constructions en fer et en acier et s’est fait un nom grâce à des contrats gouvernementaux. Eiffel a également participé à la construction de la Statue de la Liberté à New York, qui a été construite entre 1875 et 1886.

Mais Eiffel n’est pas le créateur de la Tour Eiffel. Il a été conçu par deux ingénieurs du bureau d’Eiffel : Maurice Koechlin et Emile Nougier. Eiffel était d’abord sceptique quant à leur concept de tour de 300 mètres, puis l’a révisé avec l’architecte Stephen Sauvestre, puis s’est finalement enthousiasmé pour l’idée et a obtenu le brevet.

Avec de grandes compétences politiques et commerciales, il a fait avancer le projet. La compétition contre les concurrents n’était alors qu’une formalité. Les candidatures étaient nombreuses, mais Eiffel a immédiatement obtenu le contrat – et 1,5 million de francs de financement public, soit 20 % du coût total de la construction.

Le chantier était prêt à se lancer : Eiffel et son équipe ont eu deux ans. Il n’y a pas eu de divergences d’opinion avec les inventeurs. “L’idée et les calculs étaient de moi, mais le père de la tour est Eiffel”, aurait dit Koechlin.

 

Un chef-d’œuvre d’acier

300 mètres de haut, environ 1700 marches, 7300 tonnes de poids de la construction métallique, 10 000 tonnes de poids total : voilà comment la Tour Eiffel se présente en chiffres. Les experts s’accordent à dire que la tour est un “chef-d’œuvre étonnant de génie civil”. Ce qui est étonnant, c’est que malgré son énorme hauteur, la tour Eiffel semble inhabituellement légère.

Tout d’abord, les charges auxquelles la structure a été soumise ont été calculées et il a été déterminé qu’un cylindre d’air de surface équivalente pèse moins lourd.

La tour a la plus grande perméabilité au vent possible, de sorte qu’elle peut résister aux tempêtes les plus fortes. Les calculs de la pression du vent ont montré qu’à une vitesse de 180 kilomètres par heure, la pointe ne se déplace que de douze centimètres.

18 000 composants ont été individuellement dessinés, fabriqués et traités pour la construction. Pour Eiffel, il était particulièrement important de respecter le délai de construction de deux ans. Il s’appuie sur la motivation et la discipline des employés : seul un nombre limité de travailleurs est employé, au maximum 250 personnes, qu’Eiffel paie bien.

Il a réussi à garder son équipe de construction soudée. Bien qu’il y ait eu un décès pendant la construction de la tour, ce nombre est étonnamment faible pour l’époque. À titre de comparaison : 20 personnes sont mortes lors de la construction du pont de Brooklyn (1869 à 1883) à New York, et plus de 50 personnes sont mortes lors de la construction du pont ferroviaire Firth of Forth (1882 à 1890) en Écosse.

 

Critique des artistes

Eiffel avait réussi : la construction de la tour était finie à temps pour l’exposition universelle. Ce à quoi il ne s’attendait pas, c’était la grande manifestation – surtout de la part de la scène artistique. Ils se sont surtout plaints de l’esthétique de la Tour Eiffel. Une lettre ouverte de 300 artistes et intellectuels s’est élevée contre “l’inutile et monstrueuse tour Eiffel au cœur de notre capitale”.

Le journaliste et écrivain Guy de Maupassant était l’un des opposants les plus acharnés. Il écrit dans son journal de voyage en 1890 : “J’ai quitté Paris et même la France parce que la tour Eiffel m’a finalement trop ennuyé. Il ne suffit pas qu’elle soit visible de partout, non, elle est disponible partout et dans tous les matériaux imaginables, exposée dans toutes les vitrines, un cauchemar inéluctable et tourmenté”.

Eiffel s’y opposait. Selon lui, les calculs modernes ont également révélé de nouvelles lois de l’harmonie, jusqu’alors insoupçonnées. “Les gens pensent-ils que nous ne nous soucions pas de la beauté de nos bâtiments parce que nous sommes des ingénieurs ?”

Au sein de la population, l’indignation s’est transformée de plus en plus en crainte et en enthousiasme. Près de deux millions de visiteurs ont monté les marches des plates-formes pendant l’exposition universelle. Les recettes ont rapidement couvert les coûts de construction. La tour Eiffel est devenue un aimant pour les visiteurs et l’est restée jusqu’à aujourd’hui.

 

La tour comme mât de transmission

C’est grâce à son concepteur que la tour Eiffel est restée le symbole de Paris. Pendant l’Exposition universelle, Gustave Eiffel a été autorisé à utiliser la tour à des fins commerciales, après quoi la propriété est passée à la ville. Après 20 ans, la concession a expiré. Il était prévu de démolir à nouveau la tour.

Mais Eiffel avait pris des précautions : alors que la ville calculait déjà les coûts de démolition, le père de l’immeuble a commencé les premiers tests radio depuis la tour en 1903. Avec l’invention de la télégraphie sans fil, la tour est devenue la plus haute tour de transmission du monde.

Au début des années 20, les premières émissions de radio ont été diffusées depuis la tour Eiffel, et au début des années 30, les premiers essais de télévision ont été réalisés. En 1957, l’antenne de télévision a étendu la tour à 320 mètres.

 

Lumières scintillantes et plaisir du cinéma

Environ six millions de personnes visitent la tour Eiffel chaque année. Vous pouvez vous rendre au sommet à pied ou par ascenseur. La première plate-forme est à 57 mètres, la deuxième à 115 mètres et la troisième à 276 mètres.

Il y a des restaurants avec vue sur la Seine ou un magasin de timbres où l’on peut obtenir le timbre-poste tant convoité de la Tour Eiffel. Par beau temps, la visibilité est de 70 kilomètres.

L’éclairage de la tour est également spectaculaire : de 1926 à 1936, elle a brillé de mille feux, en partie grâce à la publicité de son sponsor Citroën. À l’Exposition universelle de 1937, le spectacle de lumière avec des feux d’artifice tous les soirs a fait sensation.

Le calendrier du compte à rebours pour le tournant du millénaire a également éclairé la tour en 1999, et 20 000 lumières ont clignoté la veille du Nouvel An. Les Parisiens ont apprécié, le maire a signé un contrat et la tour a donc brillé de mille feux toutes les heures pendant dix minutes du crépuscule jusqu’à une heure du soir.